Top 10 des maladies épidémiques courantes dans le monde antique

Les gens dans les temps anciens n’étaient pas les meilleurs quand il s’agissait de maintenir un environnement sain et propre pour vivre. Le manque d’assainissement générait des infections et certaines infections ont inévitablement entraîné des maladies. Ainsi commença la longue histoire partagée entre la civilisation humaine et la maladie. Étonnamment, nos grands et grands ancêtres étaient en réalité beaucoup moins exposés aux infections et aux maladies.

Mais il y a environ 10 000 ans, les gens ont commencé à vivre dans de grandes agglomérations essentiellement basées sur l’agriculture. En tant que pivot et révolutionnaire, ces colonies étaient en train de façonner l’avenir de la civilisation humaine, mais elles ont également entraîné de nouvelles maladies et épidémies. Les gens vivaient maintenant dans des communautés étroites et insalubres – un moyen idéal pour certaines des maladies animales les plus répandues de faire sauter des espèces et de provoquer une épidémie. Voici une liste des 10 principales épidémies courantes dans le monde antique.

10. Varicelle

chichen pox in ancient world

Une infection causée par le virus varicelle-zona, de nos jours, la varicelle est généralement prise comme maladie bénigne fréquente chez les enfants– bien que tout cas de varicelle chez des adolescents ou des adultes reste plus préoccupant. Mais avant la mise au point d’un vaccin contre la varicelle, il s’agissait d’une infection cauchemardesque dans un large éventail de populations. Bien que les premiers cas de varicelle et ses épidémies épidémiques imminentes ne remontent pas à ce que l’on pourrait penser, au début des années 1500, beaucoup pensaient que la varicelle était un type de scarlatine (les deux infections provoquant des éruptions rouges). Autour du même moment,Giovanni Filippo Ingrassia (Italie) a fait la première distinction entre les deux maladies. Même si une vaccination est disponible à présent, seule une guérison naturelle de la varicelle confère une immunité à vie.

9. Typhus

Typhus epemedic disease ancient times

Il fut un temps où être attrapper le typhus épidémique assurait presque la mort, à moins que la victime ne soit dotée d’une immunité étonnamment forte et reçoive les soins infirmiers appropriés. Aucune épidémie de typhus n’a pratiquement été constatée avant 1450, mais une fois qu’elle a fait surface vers cette année-là, elle a dévasté les habitants de toute l’Europe entre le 17ème et 19ème siècle. L’aspect le plus effrayant du typhus est, même si vous en êtes guéri, que votre niveau d’immunité le permet, il peut toujours riposter.

Ainsi, chaque fois que des guerres éclataient, une épidémie de typhus se déclarait et causait des dégâts considérables chez des soldats et des troupes déjà démantelés. La première des descriptions écrites fait état du nombre de morts des troupes espagnoles à 17 000, causé par des épidémies de typhus au cours du siège de Grenade en 1489. Il a ensuite frappé l’armée française en essayant d’assiéger Naples en 1527 et les a forcés à se retirer. Des épidémies ont été observées pendant les guerres napoléoniennes et la famine irlandaise de la pomme de terre de 1846-1849– tous deux faisant des centaines de milliers de victimes.

8. Grippe

Influenza disease in ancient world

La grippe peut ressembler à une épidémie récente, mais elle infecte des personnes depuis des milliers d’années. Même si le virus de la grippe a été isolé aussi récemment qu’en 1933, les premiers cas de grippe chez l’homme auraient 6000 ans. Malgré une histoire aussi longue, les premiers cas documentés d’épidémie de grippe dans une communauté humaine remontent à 1580 après JC. Une infection remarquablement similaire à celle observée auparavant aurait été signalé en Asie Mineure et en Afrique du Nord.

Ayant ravagé d’innombrables colonies et populations au cours de l’histoire de la civilisation humaine, le monde a été frappé de nouveau par l’épidémie de grippe qui a ravagé tout le monde en 1918 et a tué environ 50 millions de personnes. En fait, le nombre de morts imputables à l’épidémie était si élevé que plus de gens sont morts de l’épidémie que dans la première guerre mondiale. En cette seule année au cours de laquelle l’épidémie a frappé les États-Unis, l’espérance de vie d’un Américain moyen a chuté de 12 ans.

7. Typhoïde

typhoid in ancient rome

Maladie infectieuse causée par une bactérie appelée Salmonella typhi, la typhoïde est une maladie très transmissible qui se transmet facilement par l’alimentation en eau et en nourriture contaminées et par le contact étroit avec des personnes infectées. La typhoïde était donc naturellement une épidémie fréquente dans les temps anciens, lorsque l’assainissement de l’environnement était au plus bas. L’épidémie de typhoïde la plus dévastatrice s’est probablement produite vers 430-424 av. et a anéanti un tiers de la population d’Athènes dans la Grèce antique.

La pression de la fièvre typhoïde chez les Athéniens était si forte que les Spartans ont repris le flambeau. Cela mit effectivement fin à l’âge d’or de Périclès qui symbolisait jadis la domination athénienne sur le monde antique (avec la mort de Périclès lui-même qui ne pourrait pas survivre à l’épidémie). Si le célèbre historien athénien Thucydides n’avait pas survécu après avoir contracté la fièvre typhoïde à l’époque, nous pourrions aussi bien ne pas avoir de dossier documenté de cette épidémie dévastatrice. Les épidémies de fièvre typhoïde ont continué à faire des ravages dans les établissements humains. Les taux de mortalité ne pourraient être réduits qu’avec la première utilisation médicale d’antibiotiques de la pénicilline en 1942.

6. Paludisme

malaria ancient greece

Le paludisme est l’une des plus anciennes maladies à avoir infecté diverses espèces il ya environ 300 000 ans. On dit même que la maladie est la cause derrière la mort du grand Gengis Khan. Les premières descriptions documentées du paludisme remontent à 2700 av.

À l’arrivée du IVe siècle avant notre ère, c’était déjà une épidémie largement connue dans la Grèce antique, qui avait déjà ravagé une grande partie de la population dans les colonies locales et à proximité. Au début du règne de Périclès, la littérature et les archives grecques antiques couvraient déjà de manière exhaustive plusieurs épidémies de paludisme et autres références connexes. L’effet des infections paludéennes a également été observé dans les civilisations suivantes. Les Romains ont proposé un remède curieux contre le paludisme, exigeant que la personne infectée porte une amulette autour du cou. L’amulette était inscrite avec une incantation nous savons maintenant que « abracabadra ». Même si les progrès de la médecine moderne ont largement contribué à réduire les épidémies de paludisme, environ 300 millions de personnes sont infectées chaque année, dont environ un million ne survivent pas.

5. Rougeole

Measles disease in ancient egypt

La première description de la rougeole dans l’histoire remonte au 9ème siècle après JC quand un médecin arabe l’a identifiée pour la première fois comme une infection différente de la variole. Même si l’origine exacte de la rougeole est inconnue, les épidémies de rougeole ont continué d’infecter les colonies du monde antique maintes et maintes fois. Après de nombreuses épidémies, ce n’est qu’en 1757 qu’un médecin écossais, Francis Home, est en mesure de démontrer que l’infection avait été causée par un agent sanguin de personnes malades. Lors d’une des épidémies les plus récentes survenue à Boston en 1964, John F. Enders et le Dr Thomas C. Peebles ont été les premiers à isoler le virus de la rougeole du sang du patient et à créer un vaccin contre la rougeole.

Avant que la vaccination ne devienne disponible pour un usage médical, plus de trois millions de personnes étaient infectées chaque année aux États-Unis. Bien que la période post-vaccination ait connu une diminution énorme de 99% du nombre annuel de cas de rougeole.

4. Tuberculose

Tuberculosis disease in ancient world

La tuberculose est l’une des maladies transmissibles les plus meurtrières causée par une bactérie appelée Mycobacterium tuberculosis – un organisme dont l’existence existait avant même le premier des groupements humains. On pourrait dire que l’assainissement moderne et les progrès de la médecine sont plus que suffisants pour enrayer une maladie comme la tuberculose, mais même à l’heure actuelle, plus de 2 millions de décès chaque année, principalement dans les pays en développement, sont causés par la tuberculose.

Le moyen âge est plein de preuves de la tuberculose ganglionnaire cervicale et du ganglion cervical. Des sources disent même que la tuberculose était aussi connue sous le nom de « mal du roi » et qu’il existait une légende populaire qu’un simple contact avec les rois d’Angleterre et de France pourrait guérir la tuberculose chez ceux qui en sont atteints. La tuberculose est restée une maladie mortelle après le moyen âge, représentant environ un quart de la population adulte en Europe au 19ème siècle. En fait, un décès sur six en France était attribué à la tuberculose seule en 1918.

3. Fièvre jaune

Yellow fever ancient world

Cette maladie est similaire au paludisme dans le sens où elle est également transmise par les moustiques. La personne infectée présente une teinte jaune caractéristique dans les yeux et la peau (d’où son nom), ainsi qu’un «vomi noir» plutôt douloureux causé par un saignement excessif de l’estomac. Le virus de la fièvre jaune serait apparu en Afrique au début des années 1500 et aurait été introduit dans le nouveau monde avec le commerce des esclaves. Après le premier foyer en 1690 aux États-Unis, Philadelphie fut frappée par un grave épidémie de fièvre jaune en 1793, tuant une énorme partie de la population et obligeant encore plus à s’enfuir.

L’épidémie a touché des régions très éloignées: l’expédition britannique d’annexion du Pérou et du Mexique en 1741 a été réduite de 27 000 hommes à 7 000 seulement par l’inexplicable « vomi noir ». La fièvre jaune est une infection redoutée qui a frappé à plusieurs reprises les villes côtières vulnérables d’Amérique du Nord et du Sud aux XVIIe et XVIIIe siècles.

2. Petite vérole

small pox mother with her children

Maladie hautement contagieuse causée par le virus variolique, la petite vérole est connue pour avoir tué au moins 30% des personnes infectées depuis sa première apparition. Son origine était associée à l’Égypte et à l’Inde il y a au moins 3000 ans. La plus ancienne preuve connue sur la présence de la variole provient de restes momifiés du pharaon égyptien Ramsès V décédé en 1157 av. J.-C. et dont les restes portent les marques de la variole sur sa peau. L’épidémie de variole était fréquente au Moyen-Âge, faisant de nombreuses victimes et renvoyant en arrière une grande partie du développement possible de l’Ouest. À tel point qu’il a joué un rôle majeur dans le déclin de l’Empire romain, qui a commencé à décliner vers 108 ap.

Cette épidémie a tué près de 7 millions de personnes et effectivement poussé en avant la chute de l’ancien empire romain. Avec l’arrivée de la nouvelle ère mondiale, les épidémies de variole ont également augmenté, faisant environ 60 millions de morts au 18ème siècle et 300 millions de personnes dans le monde au 20ème siècle.

1. Peste bubonique

Bubonic Plague

Infection bactérienne mortelle causée par une bactérie appelée Yersinia pestis, la peste bubonique est également appelée «peste noire». Pendant des siècles, la peste a été synonyme de catastrophe inexplicable pour les peuples d’Asie, d’Europe et d’Afrique – faisant des vies qui représentaient une part importante de la population dans le plus grand empire comme les Romains. Le premier enregistrement détaillé de la peste date de l’Empire byzantin du 6ème siècle sous le règne de Justinien I.

Après le premier foyer survenu en 541 après JC, elle est apparue à plusieurs reprises au cours des deux siècles suivants, faisant plus de 25 millions de morts et détruisant de fait les colonies de peuplement situées dans le bassin méditerranéen. Puis vint la peste noire au printemps 1348 – une peste si meurtrière qu’elle détruisit au cours des trois prochaines années environ 25% à 50% de la population totale de l’Europe. Personne n’était préparé à ce degré d’anéantissement imminent, et personne ne comprenait suffisamment la maladie. La situation ne fit qu’empirer et les choses devinrent tellement horribles que les historiens rapportèrent à l’occasion. Ceux qui avaient survécu n’étaient même pas assez pour enterrer les morts.

Conclusion finale

Ces épidémies comptent parmi les maladies les plus destructrices qui ont coûté la vie à d’innombrables personnes au cours de l’histoire de la civilisation humaine. Ils ont ravagé de nombreuses civilisations et colonies, provoqué le déclin de l’ancien empire romain et, à bien des égards, changé le cours de l’histoire humaine. En gardant à l’esprit la conscience et les connaissances médicales modernes, nous pourrions nous considérer comme à l’abri d’une épidémie à l’échelle mondiale.

Mais il n’y a pas si longtemps, des millions de personnes mouraient des suites d’épidémies soudaines de ces maladies épidémiques. Un grand nombre de ces épidémies ont ensuite touché une superficie beaucoup plus grande et ont coûté la vie à un nombre considérable de personnes, se classant en tant que pandémies à l’échelle mondiale.

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