Les chats dans l’Antiquité

Bien qu’il soit communément admis que les chats ont été domestiqués pour la première fois en Egypte il y a 4000 ans, leur histoire parmi les êtres humains remonte à bien plus loin. On sait maintenant que les chats sauvages ont vécu parmi les habitants de la Mésopotamie il y a plus de 100 000 ans et qu’ils y ont été domestiqués environ 12 000 ans avant notre ère à peu près en même temps que les chiens, les moutons et les chèvres. Les fouilles archéologiques des dix dernières années ont montré que le chat sauvage du Proche-Orient est le plus proche parent du chat domestique d’aujourd’hui et qu’il a été élevé par des fermiers mésopotamiens, très probablement pour lutter contre des parasites, comme les souris, qui étaient attirés par les céréales.

Ces découvertes du Dr Kitchener s’appuient sur les preuves de la domestication du chat fournies par la découverte, en 1983, d’un squelette de chat dans une tombe datant de 9 500 ans avant notre ère sur l’île de Chypre. Cette découverte, faite par l’archéologue Alain le Brun, était importante car Chypre n’avait pas de population féline indigène et il est peu probable que les colons aient amené un chat sauvage, par bateau, sur l’île.

Les chats dans l’Egypte ancienne

chats egypte ancienne

L’association du chat avec l’Egypte ancienne, cependant, est compréhensible dans la mesure où la culture égyptienne était célèbre pour sa dévotion au chat. L’exportation de chats d’Egypte était si strictement interdite qu’une branche du gouvernement a été formée uniquement pour s’occuper de cette question. Des agents du gouvernement ont été dépêchés sur d’autres terres pour trouver et rendre les chats qui avaient été sortis en contrebande. Il est clairement établi que, vers 450 avant Jésus-Christ, la peine encourue en Egypte pour avoir tué un chat était la mort (bien qu’on pense que cette loi ait été observée beaucoup plus tôt). La déesse Bastet, communément représentée sous la forme d’un chat ou d’une femme à tête de chat, était l’une des divinités les plus populaires du panthéon égyptien. Elle était la gardienne du foyer et de la maison, la protectrice des secrets des femmes, la gardienne des mauvais esprits et des maladies, et la déesse des chats.

Son centre rituel était la ville de Bubastis (« Maison de Bastet ») dans laquelle, selon Hérodote (484-425 av. J.-C.), un énorme temple fut construit en son honneur au centre de la ville. Hérodote raconte aussi que les Égyptiens prenaient tellement soin de leurs chats qu’ils plaçaient leur sécurité avant la vie humaine et la propriété. Lorsqu’une maison prenait feu, les Égyptiens se préoccupaient plus de sauver les chats que de toute autre chose, souvent en courant dans le bâtiment en feu ou en formant un périmètre autour des flammes pour garder les chats à une distance sûre.

Quand un chat meurt, Hérodote écrit : « Tous les habitants d’une maison rasent leurs sourcils[en signe de deuil profond]. Les chats morts sont emmenés à Bubastis où ils sont embaumés et enterrés dans des récipients sacrés » (Nardo 117). La période de deuil était considérée comme terminée lorsque les sourcils du peuple avaient repoussé. Des chats momifiés ont été trouvés à Bubastis et ailleurs en Egypte, parfois enterrés avec leurs propriétaires ou à proximité, comme en témoigne l’identification des sceaux sur les momies.

Le plus grand exemple de la dévotion égyptienne au chat, cependant, vient de la Bataille du Pélusium (525 avant JC) dans laquelle Cambyses II de Perse a vaincu les forces du pharaon égyptien Psametik III pour conquérir l’Egypte. Connaissant l’amour de l’Égyptien pour les chats, Cambyses fit rassembler divers animaux, principalement des chats, et les conduisit devant les forces envahissantes vers la ville fortifiée de Pelusium sur le Nil.

Les soldats persans ont peint des images de chats sur leurs boucliers, et ont peut-être tenu des chats dans leurs bras, alors qu’ils marchaient derrière le mur des animaux. Les Égyptiens, réticents à se défendre de peur de faire du mal aux chats (et peut-être d’encourir la peine de mort s’ils en tuent un), et démoralisés de voir l’image de Bastet sur les boucliers de l’ennemi, ont rendu la ville et laissé tomber l’Égypte aux Perses. L’historien Polyaenus (IIe siècle de notre ère) écrit qu’après la capitulation, Cambyses a triomphé dans la ville et a jeté des chats sur les visages des Égyptiens vaincus avec mépris.

Bastet 

Les Égyptiens sont également responsables du nom même de  » chat  » en ce sens qu’il dérive du mot maghrébin  » quattah  » qui signifie animal, et, comme le chat était si étroitement associé à l’Égypte, presque toutes les autres nations européennes utilisent des variantes de ce mot : Français, chat ; suédois, katt ; allemand, katze ; italien, gatto ; espagnol, gato et ainsi de suite (Morris, 175). Le mot familier pour un chat – « chatte » ou « chatte » – est également associé à l’Egypte en ce qu’il dérive du mot Pacht, un autre nom pour Bastet.

Les chats en Inde

Les chats sont mentionnés dans les deux grandes épopées littéraires de l‘Inde ancienne, le Mahabharata et le Ramayana (tous deux datant des Ve et IVe siècles avant notre ère). Dans le Mahabharata, un passage célèbre concerne le chat Lomasa et la souris Palita, qui s’entraident pour échapper à la mort et discuter longuement de la nature des relations, en particulier celles où l’une des parties est plus forte ou plus puissante que l’autre. Dans le Ramayana, le dieu Indra se déguise en chat après avoir séduit la belle servante Ahalya pour échapper à son mari. Comme partout ailleurs, les chats de l’Inde se sont révélés particulièrement utiles pour contrôler les populations de créatures moins désirables comme les souris, les rats et les serpents et ont donc été honorés dans les maisons, les fermes et les palais à travers le pays.

chats inde ancienne

Le fait que le chat était considéré comme plus qu’une simple méthode de lutte antiparasitaire est corroboré par le respect accordé aux félins dans la littérature indienne. La célèbre histoire du Chat Botté (mieux connue grâce à la version française de Charles Perrault, 1628-1703) est tirée d’un conte populaire indien beaucoup plus ancien du Panchatantra du Ve siècle avant notre ère (bien que le personnage du maître du chat ait une personnalité très différente dans le conte ancien que dans celui de Perrault). L’estime dans laquelle les chats étaient tenus est également évidente chez la déesse indienne des chats, Sastht, qui a servi à peu près le même rôle que Bastet et était tout aussi vénérée.

Le chat persan

 rustum hero perse

Un conte persan prétend que le chat a été créé par magie. Le grand héros persan Rustum, en campagne, sauva un soir un magicien d’une bande de voleurs. Rustum offrit à l’homme plus âgé l’hospitalité de sa tente et, tandis qu’ils s’asseyaient dehors sous les étoiles, profitant de la chaleur d’un feu, le magicien demanda à Rustum ce qu’il désirait comme cadeau en remerciement pour avoir sauvé la vie de l’homme. Rustum lui a dit qu’il n’y avait rien qu’il désirait puisque tout ce qu’il pouvait désirer, il l’avait déjà devant lui dans la chaleur et le confort du feu, l’odeur de la fumée et la beauté des étoiles. Le magicien prit alors une poignée de fumée, ajouta une flamme et fit tomber deux des étoiles les plus brillantes, les pétrit ensemble dans ses mains et les souffla sur elles. Lorsqu’il ouvrit les mains vers Rustum, le guerrier vit un petit chaton gris fumée aux yeux brillants comme les étoiles et à la langue minuscule qui s’élançait comme le bout d’une flamme. C’est ainsi que le premier chat persan a été créé en signe de gratitude envers Rustum.

Le prophète Mahomet aimait aussi beaucoup les chats. Selon la légende, le dessin  » M  » sur le front du chat tabby a été réalisé lorsque le prophète a béni son chat préféré en plaçant sa main sur sa tête. Ce chat, Meuzza, figure également dans une autre histoire célèbre dans laquelle Muhammed, appelé à la prière, a trouvé le chat endormi sur son bras. Plutôt que de déranger le chat, Muhammed a coupé la manche de sa robe et a laissé Meuzza dormir. Le statut du chat, par conséquent, a été encore amélioré par son association avec une figure de divinité.

Les chats en Chine et au Japon

C’était également vrai en Chine où la déesse Li Shou était représentée sous la forme d’un chat et où des pétitions et des sacrifices lui étaient faits pour la lutte antiparasitaire et la fertilité. Elle aussi était une déesse très populaire et on pensait qu’elle incarnait l’importance des chats aux premiers jours de la création. Un ancien mythe chinois raconte qu’au début du monde, les dieux ont nommé des chats pour superviser le fonctionnement de leur nouvelle création et, pour que la communication soit claire, ont accordé aux chats le pouvoir de la parole. Les chats, cependant, étaient plus intéressés à dormir sous les cerisiers et à jouer avec les fleurs qui tombaient qu’avec la tâche mondaine d’avoir à prêter attention au fonctionnement du monde.

Li Shou

Trois fois, les dieux sont venus vérifier à quel point les chats faisaient bien leur travail et les trois fois, ils ont été déçus de trouver leurs surveillants félins endormis ou en train de jouer. Lors de la troisième visite du dieu, les chats ont expliqué qu’ils n’avaient aucun intérêt à diriger le monde et ont nommé des êtres humains pour ce poste. Le pouvoir de la parole a ensuite été pris aux chats et donné aux humains mais, comme les humains semblaient incapables de comprendre les paroles des dieux, les chats restaient chargés de l’importante tâche de maintenir le temps et donc l’ordre. On pensait que l’on pouvait dire l’heure du jour en regardant dans les yeux d’un chat et cette croyance est toujours d’actualité en Chine.

Au Japon, la célèbre image du chat avec une patte levée représente la déesse de la miséricorde. La légende raconte qu’un chat, assis devant le temple de Gotoku-ji, leva la patte en reconnaissance de l’empereur qui passait. Attiré par le geste du chat, l’empereur entra dans le temple et, quelques instants plus tard, la foudre frappa l’endroit même où il se trouvait. Le chat, par conséquent, lui a sauvé la vie et a reçu de grands honneurs.

japon gotiku ji 

On pense que l’image du chat porte chance lorsqu’il est offert en cadeau et reste un cadeau très populaire au Japon. Le chat était régulièrement considéré comme un gardien de la maison et on pensait qu’il était le protecteur spécial des livres de valeur. Les chats étaient souvent logés dans des pagodes privées au Japon et étaient considérés comme si précieux qu’au Xe siècle de notre ère, seule la noblesse pouvait se permettre d’en posséder un.

Les chats en Grèce et à Rome

Bien que les chats étaient gardés par des gens en Grèce et à Rome, l’appréciation de l’animal comme chasseur n’était pas aussi grande dans ces cultures en raison de la pratique grecque et romaine de garder les belettes domestiques pour la lutte antiparasitaire. Les Romains considéraient le chat comme un symbole d’indépendance et non comme une créature d’utilité. Les chats étaient élevés comme animaux de compagnie par les Grecs et les Romains et étaient très appréciés.

chats rome ancienne

Une épitaphe d’une jeune fille tenant un chat, datant du Ier siècle de notre ère, fait partie des premiers témoignages de chats à Rome et, en Grèce, le dramaturge Aristophane (vers 446-386 avant notre ère) a souvent mis en scène des chats dans ses œuvres à effet comique. Parmi les civilisations anciennes, cependant, le chat était probablement le moins populaire chez les Grecs en raison de son association dans certains mythes avec la déesse de la mort, des ténèbres et des sorcières, Hécate, qui est plus souvent associée au chien (comme son homologue romain, Trivia). Un développement beaucoup plus tardif dans l’appréciation grecque du chat est mis en évidence par la légende selon laquelle le chat protégeait l’enfant Jésus des rongeurs et des serpents et se voyait ainsi accorder les meilleures places dans une maison grecque mais, à l’origine, ils ne semblent pas avoir été hautement considérés.

On pense que les chats ont été introduits en Europe par des marchands phéniciens qui les ont fait sortir clandestinement d’Égypte. Comme les Phéniciens sont reconnus pour avoir beaucoup commercé avec toutes les civilisations connues de l’époque, les chats auraient pu être disséminés dans la région sur une base assez régulière. Il est bien documenté que les chats étaient gardés sur les navires pour contrôler la vermine pendant l’époque de l’âge de la découverte du 15ème siècle de notre ère et, très probablement, ils servaient le même but pour les Phéniciens. Si les Phéniciens ont amené le chat en Europe, comme cela semble très probable, ils ont peut-être aussi introduit l’association grecque du chat avec Hécate. Comme nous l’avons mentionné plus haut, Hécate était régulièrement associé aux chiens, mais une histoire en particulier, qui était très populaire, relie la déesse des ténèbres au chat.

chats grece ancienne

Le mythe grec qui suggère ce lien est l’histoire bien connue d’Heracles (l’Heracles romain) et concerne Galinthius, une servante de la mère de Heracles, la princesse Alcmene. Le dieu Zeus a séduit Alcmene et elle est tombée enceinte d’Héraclès. La femme de Zeus, Héra, a été contrecarrée dans sa tentative de tuer Alcmene et Heracles par l’habileté de Galinthius. Enragée, Héra transforma Galinthius en chat et l’envoya dans le monde souterrain pour servir Hécate à jamais. Cette histoire a été popularisée par l’écrivain latin Antoninus Leberalis (IIe siècle de notre ère) dans sa Métamorphose, un récit de contes anciens, assez populaire pour être copié et distribué jusqu’au IXe siècle de notre ère et pour avoir un large public jusqu’au XVIe siècle. Ce mythe associait donc les chats à l’obscurité, à la transformation, au monde souterrain et à la sorcellerie et, avec le temps, ces associations seraient très malheureuses pour le chat.

Les chats en tant que figures démoniaques

Bien que les chats semblent d’abord avoir joui d’une grande renommée dans les pays européens (dans la mythologie nordique, par exemple, la grande déesse Freya est représentée dans un char dessiné par des chats et, en Irlande comme en Écosse, les chats sont décrits comme magiques dans un sens positif), l’Église chrétienne, suivant son cours régulier de diabolisation des symboles païens importants, a puisé dans le lien qui existait déjà entre le chat et la magie pour associer chats et mal, comme l’illustre le démon. L’écrivain médiéval Walter Map (v. 1140-1210 de notre ère) a associé le chat à des forces démoniaques dans son travail (bien qu’il soit possible que Map ait été agité) et il existe des rapports sur des chats tués rituellement à Cambridge en Angleterre au début du 13ème siècle.

chat noir superstition malefiques

La réputation du chat s’est toutefois sérieusement détériorée après que le pape Grégoire IX (1227-1241 après J.-C.) a publié sa bulle papale connue sous le nom de Vox in Rama en 1233, dénonçant les chats comme méchants et en accord avec Satan, les chats – et surtout les chats noirs – ont été diabolisés au point d’être régulièrement tués dans l’Europe entière. Il ne faut pas supposer que les gens du peuple auraient lu Vox en Rama et y auraient répondu, ni même que le taureau était répandu (il n’a été émis qu’à Henri III, comte de Sayn, en Allemagne) mais l’opinion de l’église envers les chats serait certainement passée des niveaux supérieurs aux laïcs des paroisses.

On prétend depuis longtemps que la mort de tant de chats a permis aux populations de souris et de rats de prospérer et que les puces que ces vermines portaient ont provoqué la peste bubonique de 1348 de notre ère. Bien que cette théorie ait été contestée, il ne fait aucun doute qu’une diminution de la population féline entraînerait une augmentation du nombre de souris et de rats et il est établi qu’il y avait une telle diminution du nombre de chats avant 1348 CE. Même si des études récentes ont conclu que la peste s’est propagée par interaction humaine (et non par interaction avec les rongeurs), ce sont toujours les parasites des rats et des souris qui l’ont transmise. Les gens de l’époque, cependant, n’avaient aucune idée d’où venait la peste (la bactérie Yersinia pestis, qui cause la peste, n’a été isolée qu’en 1894 de notre ère) et ne voyaient aucune corrélation entre le nombre de rongeurs, de chats et la maladie ; les chats continuaient donc à être suspects de toutes sortes de malveillance et de caractéristiques dangereuses.

lien entre la peste et l'absence de chats

Desmond Morris écrit : « Parce que le chat était considéré comme maléfique, les écrivains de l’époque lui ont attribué toutes sortes de pouvoirs effrayants. On disait que ses dents étaient venimeuses, sa chair toxique, ses cheveux mortels (causant la suffocation si quelques-uns étaient avalés accidentellement), et son haleine infectieuse, détruisant les poumons humains et causant la consommation » et d’autres états, « Aussi tard que 1658 Edward Topsel, dans son travail sérieux sur l’histoire naturelle,[écrit] `les familiers des sorcières apparaissent généralement sous la forme des chats, qui est un argument que ce monstre est dangereux pour le corps et l’âme » (158). Les habitants des nations européennes, croyant que le chat est méchant, évitaient non seulement l’animal, mais tous ceux qui semblaient trop aimer le chat. Les femmes âgées qui s’occupaient des chats étaient particulièrement susceptibles d’être punies pour sorcellerie simplement parce qu’elles en étaient accusées.

L’âge victorien et la justification du chat

Les chats ont survécu à ces superstitions frénétiques mieux que beaucoup de leurs compagnons humains et durant les Lumières du 18ème siècle ont été élevés au rang d’animaux de compagnie dorlotés. Cela était dû à l’esprit de l’époque et au nouveau paradigme de la raison qui prévalait sur la superstition. Le pouvoir de l’Eglise de dicter l’opinion populaire avait été brisé par la Réforme protestante (1517-1648) et au siècle des Lumières, les gens pouvaient choisir de croire ce qu’ils voulaient sur les chats ou tout autre sujet.

Au cours de l’âge victorien (1837-1901), les chats ont de nouveau été élevés au niveau élevé qu’ils avaient atteint dans l’Egypte ancienne. La reine Victoria de Grande-Bretagne, qui avait toujours gardé des chiens comme animaux de compagnie, s’est intéressée aux chats à travers les nombreuses histoires de découvertes archéologiques en Egypte, publiées régulièrement en Angleterre. Beaucoup de ces histoires comprenaient des descriptions de la vénération égyptienne pour les chats, des images de statues de Bastet, et l’association féline avec les dieux et la monarchie. L’intérêt de la reine pour le chat l’a amenée à adopter deux Perses bleus qu’elle traitait comme membres de sa cour. Cette histoire a été publiée dans les journaux de l’époque et, comme la reine Victoria était un monarque très populaire, de plus en plus de gens se sont intéressés à avoir leurs propres chats.

reine Victoria 

Cette tendance s’est répandue aux États-Unis et a été encouragée par le magazine le plus populaire en Amérique à l’époque, Godey’s Lady’s Book. Publié par Louis A. Godey de Philadelphie de 1830 à 1878, ce périodique mensuel présentait des histoires, des articles, des poèmes et des gravures et est peut-être mieux connu pour aider à institutionnaliser la pratique de l’arbre de Noël familial en Amérique (bien qu’il défendait également les droits des femmes, l’éducation, la célébration du Thansgiving, et fut parmi les premiers à publier l’œuvre de Edgar Allen Poé).

En 1836 de notre ère, la brillante éditrice et écrivaine Sarah Josepha Hale s’est jointe à Godey’s et a grandement amélioré sa réputation et sa diffusion. Dans un article de 1860, Hale écrit que les chats ne s’adressent pas uniquement aux femmes plus âgées ou aux monarques et que chacun devrait se sentir à l’aise d’embrasser « l’amour et la vertu » du chat. La popularité du chat aux États-Unis a augmenté sensiblement après l’article de Godey. On pense que les chats sont venus pour la première fois en Amérique du Nord, en provenance d’Angleterre, en 1749 après J.-C., pour aider à contrôler la population de souris et de rats, mais ils semblent avoir été largement considérés comme des animaux utilitaires jusqu’à l’âge victorien où ils sont devenus des animaux de compagnie aimés et, aux États-Unis, cela était dû en grande partie à l’influence du Godey’s Lady’s Book et aux contributions de Sarah Hale à ce livre.

Popularité des chats

Beaucoup d’écrivains de l’époque possédaient et admiraient les chats. Charles Dickens était si dévoué à ses chats qu’il les laissait entrer dans son bureau et permettait régulièrement à son préféré (connu sous le nom de The Master’s Cat) d’éteindre la bougie sur le bureau de Dickens même lorsque l’auteur était au travail. De toute évidence, le chat se lasserait que l’attention de Dickens soit dirigée vers la page plutôt que vers la compagnie et les caresses d’un félin (Morris, 167). Mark Twain, William Wordsworth, John Keats et Thomas Hardy étaient tous de grands admirateurs du chat et Lewis Carroll, bien sûr, a créé l’une des images les plus durables du félin à travers le Cheshire Cat dans ses Alice’s Adventures in Wonderland.

 Charles Dickens chats

La première grande exposition féline s’est tenue au Crystal Palace de Londres en 1871 et l’appréciation du chat a été élevée à un tel niveau que, pour la première fois, les chats ont reçu des « normes et classes spécifiques » qui sont encore utilisées pour classer les félins dans l’état actuel des choses (Morris, 148). Les expositions félines sont devenues de plus en plus populaires après cet événement et l’intérêt pour l’élevage et l’exposition de chats s’est répandu en Europe et en Amérique du Nord. La première exposition féline en Amérique (en 1895 de notre ère) fut si populaire qu’elle eut lieu dans la grande salle du Madison Square Garden à Manhattan. Des agents de lutte antiparasitaire aux créatures divines ou semi-divines, en passant par les incarnations du mal et, enfin, les animaux domestiques, les chats sont les proches associés des êtres humains depuis des siècles. Ils continuent d’être des compagnons précieux pour les gens à travers le monde aujourd’hui et, en cela, ces individus perpétuent l’héritage des anciens dans leur dévotion et leur appréciation du chat.

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