Les 17 faits les plus fascinants sur les gladiateurs de l’Empire romain

Les gladiateurs étaient des guerriers romains qui se battaient uniquement pour le divertissement des masses. Certains se battaient avec des armes tandis que d’autres se battaient simplement pour s’en sortir. Les combats se déroulaient dans des arénas appelés colosseums, chaque aréna pouvant accueillir plus de 50 000 spectateurs à la fois. La participation aux événements suscitait beaucoup d’enthousiaste et se déroulait sur une grande échelle. Les jeux étaient violents et populaires tant auprès des riches que des pauvres, les gladiateurs atteignant souvent le statut de célébrité après une victoire. De nombreux films et drames sur le thème des gladiateurs nous parlent de la nature de ces combats, mais ils ne sont pas tous historiquement exacts.

Voici les 17 faits les plus fascinants sur les gladiateurs romains :

1. Les jeux de gladiateurs ont remplacé les jeux de Munera

On croit que les événements de Munera ont été les précurseurs des événements de gladiateurs. Les événements Munera ont commencé en 264 av. J.-C. lorsque les deux fils d’un noble nommé Brutus ont organisé un combat en l’honneur de la mort de leur père. Des événements similaires ont suivi, les esclaves jouant le rôle de combattants. Une de ces batailles a eu lieu en 174 av. J.-C. et un nombre record de 74 combattants y ont participé pendant trois jours.

Les spectacles Munera ont évolué en événements appelés venatio où des animaux sauvages et exotiques étaient combattus par une classe différente de gladiateurs appelés venatores. Chaque venatore était équipé d’armes spécialement conçues pour la chasse. Les batailles de Venatio étaient distinctes des combats de gladiateurs et impliquaient la chasse et la mise à mort d’animaux exotiques comme les tigres, les lions et les oiseaux rares dans le but de divertir la foule.

Au fur et à mesure que l’Empire romain grandissait, l’enthousiasme pour de tels événements augmentait. L’élite organiserait de tels événements sur une plus petite échelle lors des fêtes, et ils sont également devenus populaires en tant que célébrations funéraires. Tous les citoyens n’aimaient le caractère sanguinaire de ces événements. Au cours d’un incident survenu sous le règne de Tibère, plusieurs citadins ont arrêté un cortège funèbre en signe de protestation et Tibère a été contraint de faire appel à l’armée pour réprimer ces troubles.

2. Les jeux avaient lieu dans les arénas

 arena romain 

En raison de la popularité de ces événements, des lieux spécialisés appelés colosseums ont été créés pour les accueillir, et les batailles de munera ont fini par céder la place aux jeux de gladiateurs. Environ 186 amphithéâtres en bois et en sable ont été construits à travers l’Empire romain. L’archéologue et architecte Jean Claude Golvin pense également que 86 autres sites archéologiques, qui auraient pu être des colisées, ont été découverts.

L’immense popularité de ces événements a fait en sorte que plusieurs arénas ont dépassé leur capacité d’accueil. C’est le cas de Fidenae, où l’arène entière s’est effondrée lors d’un combat de gladiateurs, provoquant la mort d’au moins 20 000 spectateurs.

3. Hoplomachi – Combattants professionnels

Hoplomachi 

Alors que les spectacles munera étaient des batailles rudes dans lesquelles les esclaves se battaient entre eux avec peu ou pas d’armes, une nouvelle classe de combattants commença bientôt à émerger. Ces guerriers s’appelaient hoplomachi, et ils avaient des compétences de combat distinctes. Les hoplomachi portaient une armure d’acier et avaient acquis une réputation féroce en raison de leur style de combat sanguinaire. En fait, les hoplomachi sont les gladiateurs que vous voyez le plus souvent dans les drames et les films historiques. C’étaient des guerriers hautement qualifiés dont les armes comprenaient une petite épée appelée le gladius. Le seul but des hoplomachi était de divertir la foule, et leurs batailles allaient des duels individuels aux spectacles mis en scène.

Les duels mis en scène ont été un changement bienvenu par rapport aux batailles sanglantes plus habituelles. Même s’il s’agissait également d’une effusion de sang, l’hoplomachi prolongeait la bataille en attaquant l’adversaire plus lentement, et la bataille se terminait lorsque le sang de l’adversaire se répandait sur le sable.

4. Les gladiateurs étaient esclaves

gladiateur esclave 

Les spectacles munera mettaient en scène des esclaves qui se battaient entre eux, et les gladiateurs étaient à l’origine des esclaves qui étaient vendus par leurs propriétaires dans certains des plus grands marchés aux esclaves de Rome. Les femmes étaient également vendues comme esclaves et trouvaient aussi du travail comme gladiatrices. Les rangs des gladiateurs étaient en outre composés de criminels ou de prisonniers qui avaient été capturés pendant les batailles romaines.

Plusieurs hommes libres devinrent également des gladiateurs, attirés par la célébrité et la célébrité. Leurs raisons peuvent aussi être dues à un désir d’échapper à d’autres problèmes personnels. En fait, on estimait que plus de 20 % des gladiateurs stagiaires qui fréquentaient les ludi gladiatori, ou école de gladiateurs, étaient des hommes libres de la société romaine.

5. Les Noxii

 Noxii rome 

En plus des hoplomachi et des venatores, il y avait un troisième type de gladiateur connu sous le nom de noxii qui étaient forcés dans l’arène contre leur volonté. Les noxii étaient des criminels dangereux tels que des voleurs et des meurtriers de tout l’empire. Ils étaient considérés comme des combattants sacrifiés qui devaient mourir dans l’arène.

En entrant dans l’arène, les noxii devaient faire une annonce devant l’empereur : Ave Caesar, morituri te salutant ! qui se traduit par « Avant de mourir, nous devons saluer l’empereur. » Après l’annonce, la bataille commençait et impliquait généralement un noxii combattant un autre jusqu’à ce que l’un d’eux soit mort. Certains événements de gladiateurs impliquaient également un noxii luttant contre les postulati qui étaient des combattants habiles comme les hoplomachi et étaient armés de masses.

6. Le serment du gladiateur

Uri, vinciri, verberari, ferroque necari 

Les gladiateurs avaient un serment qui disait : Uri, vinciri, verberari, ferroque necari qui se traduit par « Je suis prêt à vivre la torture par le feu, par la captivité, par l’assaut et par le meurtre à l’épée ». Ils devaient réciter ce serment lorsqu’ils entraient pour la première fois dans l’arène.

Les hommes qui devenaient gladiateurs par choix avaient la possibilité de quitter la carrière en payant un certain montant au lanista (l’homme responsable de la santé et du bien-être des gladiateurs). La peur de la mort dans l’arène dominait parfois les gladiateurs et ils tentaient de se suicider dans leur cellule. Cela n’était pas très rentable pour les lanistae qui embauchaient des gardes spéciaux pour surveiller les gladiateurs et les empêcher de le faire.

7. Le régime du gladiateur

gladiateur nourriture 

Les gladiateurs qui devenaient populaires après une victoire étaient bien pris en charge par le personnel professionnel des gladiateurs ludi, ou école de gladiateurs. L’école était entourée de hauts murs et les armes tranchantes étaient interdites à l’intérieur même de l’école. Il y avait des médecins sur place pour soigner les blessés sur le terrain d’entraînement. Les écoles de formation avaient également des nutritionnistes qui créaient des régimes équilibrés pour les gladiateurs stagiaires, contrairement aux esclaves ordinaires. Par exemple, des aliments comme l’orge étaient inclus dans leur régime alimentaire, car ils contribuent à réduire l’accumulation de gras dans les artères.

8. Un combat de gladiateur romain

Les combats de gladiateurs dans les colosseums avaient tous un aspect théâtral et n’étaient pas une véritable représentation de la manière normale de combattre. Malgré les mythes populaires selon lesquels ces batailles étaient principalement axées sur les effusions de sang, en fait, les gladiateurs portaient une armure décorée pour paraître exotiques, et toutes les batailles étaient menées dans un style chorégraphié avec des accessoires pour prolonger le combat et le rendre plus amusant. Cependant, en fin de compte, même l’aspect théâtral du combat des gladiateurs ne pouvait masquer le résultat final, qui était de graves blessures et la mort.

9. Combat naval

rome combat naval 

Après les grandes représentations théâtrales des batailles de gladiateurs, les Romains développèrent bientôt une nouvelle forme de bataille appelée naumachia ou bataille navale. Selon les historiens, cette forme théâtrale de combat naval a été inventée par Jules César, et la première bataille s’est déroulée dans un lac artificiel près du Champ de Mars, un terrain de parade militaire. Une fois le lac rempli d’eau, il pouvait accueillir 16 grands navires de guerre habités. Chaque navire avait à son bord environ 2 000 prisonniers qui se battaient entre eux pendant qu’ils étaient à son bord.

Les gens se rassemblaient en grand nombre pour voir ces spectacles et on croit qu’une bataille tenue au lac Fucine a attiré plus de 500 000 personnes. Ces événements étaient gardés par des hommes armés pour maintenir l’ordre et la sécurité à l’intérieur et autour de l’arène.

10. Taux de survie

Que savons-nous des taux de survie des gladiateurs ? Presque tous les combats de munera causaient des blessures graves, et dans les premiers temps de l’Empire romain, il y avait une règle selon laquelle si un combattant perdait la bataille et était blessé, il saignait à mort dans l’arène. Mais cette loi changea lorsque Auguste César monta sur le trône et introduisit la règle selon laquelle si un gladiateur faisait preuve de courage pendant la bataille, il obtenait souvent un pardon.

Ces pratiques ont contribué à réduire le nombre de victimes et à inculquer de nouvelles valeurs sociales aux gladiateurs. Le grand historien George Ville a étudié 200 batailles du règne de César, et il n’a pu trouver que 19 duels où les gladiateurs sont morts. Cependant, après César, le nombre de morts a augmenté de nouveau.

11. Femme gladiateur

femme gladiateur

Alors que l’enthousiasme romain pour les combats de gladiateurs restait élevé, le public était toujours à la recherche de nouveaux développements passionnants pour garder le frisson vivant. Une solution à ce problème était une classe de gladiatrices appelée les Amazones. Regarder les femmes se battre comme leurs homologues masculins était nouveau et excitant pour les spectateurs et a maintenu la popularité des combats en vie.

Les Amazones ont été documentées dans des ouvrages de plusieurs historiens romains tels que Tacite, Martial et Suétone. Les amazones ont également été dépeintes dans l’art romain, représentées en pagnes seulement et sans casques.

12. Les empereurs romains imitaient les gladiateurs

Commode empereur 

Il y avait plusieurs empereurs romains tels que Commode, Hadrien, Caligula, et Titus qui étaient si fascinés par les gladiateurs qu’ils les imitaient dans les arènes eux-mêmes.

Dans le film Gladiateur, l’empereur Commode entre dans l’arène et se bat contre un autre gladiateur. C’était parce qu’il se considérait lui-même comme un dieu et voulait que les gens l’aiment et le comparent à Hercule. Il avait même des statues de lui-même ressemblant à celles d’Hercule placées dans toute la ville qui corroborent ce mythe et le rendent mémorable. Il entrait dans l’arène habillé en Hercule et tuait des esclaves et des animaux pour s’amuser autant que le public.

13. Gladiateurs et animaux

bestiarii 

Les animaux exotiques étaient très populaires chez les Romains parce qu’ils étaient non seulement beaux mais aussi très rares. Les organisateurs organisaient des combats entre ces animaux, créant un spectacle magnifique pour le public. Comme les animaux coûtaient cher, ils appartenaient généralement à l’empereur, et les batailles entre eux n’avaient lieu que lors d’occasions spéciales.

Il y avait des gladiateurs spéciaux appelés bestiarii qui étaient des professionnels dans le dressage et le combat des animaux. Les animaux exotiques étaient chassés et tués de diverses façons par des gladiateurs appelés venatores, ou bien ils étaient utilisés pour tuer des chrétiens devant une foule de spectateurs. Pour chaque événement, les organisateurs facturaient des sommes importantes par personne et des dispositions importantes étaient prises.

Seuls l’élite et les riches Romains, ainsi que l’empereur, pouvaient se permettre de tels événements, et parfois ils étaient autorisés à participer eux-mêmes, jouant les chasseurs dans l’arène avec l’aide des venatores.

Au cours d’un de ces spectacles historiques, plus de 9 000 animaux exotiques, dont des hyènes, des éléphants, des tigres et des lions, ont été tués pendant 100 jours pour inaugurer le Colisée. Un événement remontant à l’an 240 après J.-C. comprenait également la chasse et la mise à mort d’un rhinocéros blanc et d’un hippopotame.

Les animaux utilisés pour ces combats étaient très chers, et le commerce des animaux exotiques a augmenté avec la popularité de ces événements. De ce fait, de nombreuses races exotiques comme le lynx d’Eurasie et le cheval blanc d’Europe se sont éteintes. Tous les animaux n’étaient pas destinés à mourir dans l’arène, cependant, et les bestiarii les entraînaient aussi pour les événements de cirque.

14. Gladiateurs classés par ordre d’aptitude au combat

 murmillo 

Pour améliorer l’excitation des combats de gladiateurs, un système de classement a été introduit dans lequel les gladiateurs étaient classés dans différentes catégories. Les espèces les plus populaires étaient le retiarius, le secutor, et le murmillo. Bien que les retiarius étaient des guerriers courageux, ils étaient encore sujets aux blessures car ils n’étaient armés que d’un filet et d’un trident. Dans l’arène, le retiarius combattait surtout le secutor qui était armé d’un casque, d’un bouclier et d’une épée.

Les murmillo étaient plus féroces que les sectateurs et ils étaient lourdement armés. Une autre classe de gladiateurs était l’hoplomachus et ils se battaient avec de petits poignards et des boucliers. D’autres classes de gladiateurs comprenaient l’essedarius, qui montait et combattait sur des chars, le dimacherius, qui n’était armé que de deux poignards, et le laquerius, qui était semblable au retiarius et utilisait un lasso plutôt qu’un filet. Enfin, l’espèce la plus extraordinaire était l’andabatus qui se battait à cheval et portait un casque pour se couvrir le visage.

15. Syndicats de gladiateurs

Les gladiateurs étaient généralement des esclaves appartenant aux organisateurs de l’événement qui les avaient achetés sur des marchés d’esclaves florissants. Puisqu’ils étaient achetés dans le seul but de combattre, il n’y avait aucune garantie qu’ils obtiendraient un enterrement décent. La solution était les syndicats de gladiateurs appelés collegia. Chaque collège avait ses propres chefs ainsi que des dieux qu’ils adoraient. Chaque gladiateur payait un droit d’adhésion qui assurait qu’un gladiateur tombé au champ d’honneur obtienne un enterrement convenable. Le syndicat s’est également assuré que la famille du gladiateur obtienne une sorte d’indemnisation pour sa perte. Cependant, si un gladiateur n’avait pas les moyens d’être membre de la colonie, son corps était donné à manger aux animaux ou jeté dans la rivière.

16. Les spectateurs n’ont jamais utilisé le signe du pouce levé

 rome pouce leve 

Les spectateurs n’utilisaient pas les gestes du pouce levé ou du pouce abaissé pour déterminer le sort d’un gladiateur. La décision de mettre un gladiateur à mort n’était pas non plus été prise par le vainqueur, mais par la plus haute autorité présente aux jeux. L’autorité supérieure consultait l’empereur et la foule, puis prenait elle-même la décision finale en utilisant soit le pouce levé, soit le pouce baissé devant le gladiateur.

17. Tous les gladiateurs n’étaient pas esclaves

citoyen romain libre 

La croyance que tous les gladiateurs romains étaient esclaves n’est pas vraie. Les gladiateurs étaient souvent des guerriers capturés au combat ou des criminels accusés de vol qualifié et de meurtre. Après avoir été capturés, ils étaient envoyés dans les écoles d’entraînement des gladiateurs ou, dans le cas des grands criminels, directement dans l’arène pour combattre.

Certains gladiateurs, cependant, étaient des citoyens romains libres qui pouvaient se retirer de la profession à tout moment, mais ils choisissaient souvent de rester en raison du bon salaire. Les citoyens libres qui devenaient gladiateurs jouissaient d’un niveau de vie élevé et d’une bonne alimentation. Ils recevaient également des soins médicaux appropriés. Les gladiateurs libres avaient accès à d’autres avantages qui n’étaient pas accordés aux gladiateurs communs. Les gladiateurs libres pouvaient manger et parler quand ils le voulaient et étaient autorisés à rendre visite à leur famille.

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