L’assassinat de Jules César : connaissons-nous toute l’histoire ?

Pendant des siècles, on nous a dit que deux sénateurs romains, Brutus et Cassius, étaient à l’origine du complot visant à assassiner Jules César sur les Ides de mars. Mais est-ce là toute l’histoire ? Le cerveau derrière la conspiration du meurtre de Jules César résidait-il ailleurs – chez l’un des plus grands alliés de César ?

« Qu’en dis-tu, César ? Quelqu’un de votre stature fera-t-il attention aux rêves d’une femme et aux présages d’hommes insensés ? » Ainsi parle Decimus Junius Brutus Albinus à Gaius Jules César. A 36 ans, Decimus parlait franchement à un homme de près de 20 ans, son aîné, un homme qui était non seulement son chef, mais aussi le Dictateur à vie de Rome. Pourtant, César aimait Decimus, un camarade d’armes de longue date et un lieutenant de confiance, et il le laissa donc parler. Ils se sont rencontrés dans la résidence officielle de César au cœur de Rome.

Le contexte

En 44 av. J.-C., Gaius Jules César était l’homme le plus célèbre et le plus controversé de Rome. Étoile politique populiste et grand écrivain, il excelle également dans le domaine militaire, réussissant une conquête fulgurante de la Gaule – en gros, la France et la Belgique – et envahissant la Grande-Bretagne et l’Allemagne (58-50 av. JC). Lorsque ses ennemis, la vieille garde du Sénat, l’ont démis de ses fonctions, César a envahi l’Italie.

Il a ensuite remporté la victoire totale dans une guerre civile (49-45 av. J.-C.) qui s’étendait de l’autre côté de la Méditerranée. Son défi était maintenant de réconcilier ses ennemis survivants et de convaincre les républicains convaincus d’accepter son pouvoir en tant que dictateur. C’était une tâche intimidante.

Le 15 mars

C’était le matin du 15 mars 44 av. J.-C. – les Ides, comme les Romains appelaient le milieu de chaque mois environ : les Ides de mars. Le Sénat siégeait ce jour-là, ses membres attendant avec impatience l’arrivée du dictateur. Pourtant, César avait décidé de ne pas y assister – prétendument à cause de sa mauvaise santé, mais, en fait, la vraie cause était une série de mauvais présages qui avaient terrifié sa femme, Calpurnia.

Decimus a fait changer d’avis César. Après tout, César a décidé de se rendre à la réunion du Sénat, ne serait-ce que pour annoncer un report en personne. Ce qu’il ne savait pas, c’est que plus de 60 conspirateurs l’attendaient là, leurs poignards prêts. Decimus, cependant, n’était que trop conscient – il était l’un des chefs de file des complots, et ses actions ce matin-là étaient sur le point de changer le cours de l’histoire.

Malgré cela, la plupart des historiens ont traditionnellement choisi Brutus et Cassius comme cerveaux derrière la conspiration. Ce faisant, ils ont suivi l’exemple de Plutarque, qui a écrit 150 ans après l’assassinat, et de Shakespeare, qui a tiré la majeure partie de son histoire de Plutarque. Ils ont tendance à omettre Decimus, que Shakespeare nomme’Decius’ et ne mentionne que dans la scène décrite ci-dessus. Pourtant, Decimus était la clé. Ses motifs sont moins opaques que la plupart des gens ne le pensent et son comportement montre à quel point les conspirateurs étaient bien organisés.

La source la plus ancienne et la plus détaillée de l’assassinat de César fait de Decimus le chef du complot. Quelques décennies après les Ides de mars, Nicolaus de Damas, érudit et bureaucrate, écrivit une Vie de César Auguste – c’est-à-dire du premier empereur de Rome (qui régna en 27 av. J.-C.-14). Un abrégé ultérieur de ce travail survit et se concentre sur l’assassinat.

Jusqu’à récemment, les érudits avaient tendance à congédier Nicolaus parce qu’il travaillait pour Auguste et qu’il avait donc un motif pour attaquer les conspirateurs. Mais des travaux récents suggèrent que Nicolaus était un brillant étudiant de la nature humaine qui mérite plus d’attention. Une série de lettres entre Decimus et Cicéron, toutes écrites après l’assassinat, ont également fait la lumière sur le complot, mais elles aussi ont été négligées.

Les choses tournent mal

Contrairement à Brutus et Cassius, Decimus était l’homme de César. Dans la guerre civile entre César et le général romain Pompée (49-45 av. J.-C.), Brutus et Cassius ont tous deux soutenu Pompée, puis ont changé de camp. En revanche, Decimus a soutenu César du début à la fin. Pendant le conflit, César nomma Decimus son lieutenant pour gouverner la Gaule en son absence. A la fin de la guerre en 45 av. J.-C., Decimus quitte la Gaule et retourne en Italie avec César.

Puis les choses ont tourné au vinaigre. Entre septembre 45 avant J.-C. et mars 44 avant J.-C., Decimus change d’avis sur César. Nous ne savons pas pourquoi, mais c’était probablement plus une question de pouvoir que de principe. Les lettres de Decimus à Cicéron révèlent un homme d’action poli, quoique laconique, avec un sens aigu de l’honneur, un nez pour la trahison et une soif de revanche.

Ce qui a peut-être ému Decimus, c’est la vue des deux parades triomphales à Rome à l’automne 45 av. J.-C. que César a permis à ses lieutenants en Espagne de célébrer, contre toute coutume. César n’a cependant pas accordé le même privilège à Decimus pour sa victoire sur une tribu gauloise féroce.

Ou peut-être était-ce la nomination par César de son petit-neveu Octave (comme on appelait alors Auguste) comme commandant en second dans une nouvelle guerre en 44 av. J.-C. contre la Parthie (en gros, l’ancien Iran), le rival de Rome dans la Méditerranée orientale. Pendant ce temps, Decimus doit rester en arrière et gouverner la Gaule italienne.

Quels que soient ses motifs, une fois qu’il s’est retourné contre César, Decimus était indispensable. Il était à la fois le chef de la sécurité des conspirateurs et leur espion principal. En tant que seul conspirateur dans le cercle intime de César, Decimus était une taupe, capable de rendre compte de ce que César pensait. De plus, Decimus contrôlait une troupe de gladiateurs, qui a joué un rôle clé sur les Ides.

César est resté à Rome entre octobre 45 et mars 44 avant J.-C. – son plus long séjour depuis des années. Il n’a jamais révélé un programme, mais ses actions ont trahi qu’il avait l’intention de changer le gouvernement de Rome. Il s’est comporté d’une manière de plus en plus dictatoriale, résumée par l’adoption du titre sans précédent de Dictateur pour la Vie.

Il a maintenu les magistratures républicaines traditionnelles de Rome, mais les élections sont devenues de plus en plus de simples formalités – César avait le véritable pouvoir de nomination. Les consuls, les préteurs (magistrats) et les sénateurs ont vu le pouvoir se déplacer vers les secrétaires et les conseillers de César – certains d’entre eux n’étaient devenus citoyens romains que récemment ; certains étaient même affranchis (anciens esclaves). César n’était pas un roi, mais il avait acquis l’équivalent du pouvoir royal.

Il y avait une autre question en jeu ici – la perspective de ce qui arriverait après la mort de César. Pour ses critiques, la faveur qu’il rendit à Octave souleva la perspective terrifiante d’une dynastie.

Certains Romains répondirent à la puissance croissante de César par la flatterie. Ils lui ont voté un long flot d’honneurs, y compris, de la manière la plus flagrante, le nommant un dieu, avec des plans à l’avance pour les prêtres et un temple. D’autres, cependant, ont décidé qu’il fallait l’arrêter, et ils ont donc décidé de l’assassiner. Certes, ils ont agi au nom de la République et de la liberté et contre une monarchie naissante, mais ils ont aussi vu dans son influence croissante une menace à leur propre pouvoir et privilège.

Les plans d’assassinat de César sont attestés dès l’été 45 av. J.-C. mais la conspiration qui a frappé les Ides en mars n’a pas gelé avant février 44 av. Au moins 60 hommes s’y sont joints (dont nous ne pouvons en identifier que 20 aujourd’hui – et certains d’entre eux ne sont guère plus que des noms). Selon un écrivain ultérieur, Sénèque, la majorité des conspirateurs n’étaient pas les ennemis de César – anciens alliés de Pompée – mais ses amis et partisans.

On ne peut certainement pas en dire autant de Brutus et Cassius, les conspirateurs les plus connus. Cassius était un militaire et un ancien partisan de Pompée qui méprisait les manières dictatoriales de César. Quant à Brutus, il n’était guère l’ami de César que Shakespeare représente.

La mère de Brutus était l’ancienne maîtresse de César. Cependant, Brutus a soutenu Pompée jusqu’à ce que ce dernier perde contre César sur le champ de bataille en 48 avant J.-C., à ce point Brutus changé de camp. Il trahit rapidement son ex-chef en fournissant à César des renseignements sur l’emplacement probable de Pompée, qui s’était échappé après la bataille. Par la suite, César a récompensé Brutus par de hautes fonctions.

Ceci, cependant, devait prouver le point culminant de la relation de César et Brutus. Au cours de l’été 45 av. J.-C., Brutus a divorcé de sa femme et s’est remarié. Sa nouvelle épouse était Porcia, sa cousine et, ce qui est beaucoup plus pertinent pour cette histoire, la fille de l’ennemi juré de César, Caton.

Les opposants à César commencèrent à demander à Brutus de maintenir la tradition de ses ancêtres, dont le fondateur de la République romaine, Lucius Junius Brutus, l’homme qui avait dirigé l’expulsion des rois de Rome des siècles auparavant. C’est ainsi que Brutus, par une combinaison d’orgueil, de principes et, peut-être, d’amour pour sa femme, se retourna contre César.

Précision militaire

Le complot d’assassinat de César a réussi parce qu’il a été méticuleusement planifié et exécuté sans faille. Avec des généraux comme Decimus, Cassius et le vétéran de César, le commandant Trebonius, on ne s’attendrait à rien de moins que la précision militaire. Les assassins ont choisi de mettre fin à la vie de César eux-mêmes plutôt que d’engager des tueurs – une décision qui a montré leur sérieux. Et en frappant à une réunion du Sénat, ils en ont fait un acte public plutôt qu’une vendetta privée – un assassinat et non un meurtre.

Le fait qu’il s’agissait d’une opération professionnelle se reflète même dans le choix de l’arme par les tueurs. Les assassins de César l’attaquèrent avec des poignards et non, comme on l’imagine parfois, avec des épées. Ces derniers étaient trop gros pour être introduits dans la salle du Sénat et trop encombrants pour être utilisés dans des espaces restreints. En particulier, les tueurs utilisaient un poignard militaire (le pugio), qui devenait la norme pour les légionnaires.

Les poignards militaires n’étaient pas seulement des armes pratiques, mais aussi des armes honorables. Les partisans de César ont plus tard appelé les assassins des criminels de droit commun et les ont accusés d’utiliser des sicae, une lame courte et incurvée qui avait la connotation négative d’un couteau à cran d’arrêt ou d’un couteau à lame plate. Ainsi, en 44 av. J.-C., Brutus a émis une pièce de monnaie qui célébrait les Ides de mars avec deux dagues militaires. Encore une fois, il voulait montrer que les assassins n’étaient pas de simples meurtriers.

Le Palais du Sénat romain se trouve toujours dans le Forum romain et la plupart des visiteurs supposent que César y a été tué – mais il ne l’a pas été, ni sur la colline du Capitole, comme le dit Shakespeare. L’assassinat a eu lieu à environ un demi-mille du Forum dans le Palais du Sénat de Pompée, construit ironiquement par le grand rival de César. Il faisait partie d’un vaste complexe comprenant un théâtre, un parc, un portique couvert, des boutiques et des bureaux. Des jeux de gladiateurs ont eu lieu dans le théâtre des Ides de mars, ce qui a donné à Decimus une excuse pour déployer ses gladiateurs près du Sénat de Pompey. Leur but réel était d’être une force de sécurité de réserve.

En tant que général, César avait un garde du corps, mais il s’est fait un devoir de le congédier après son retour à la vie civile à Rome. Il voulait paraître accessible et intrépide. De plus, seuls les sénateurs pouvaient assister à une réunion du Sénat, de sorte que la plupart des membres de la suite de César auraient dû rester à l’extérieur de l’édifice. Cela a rendu le dictateur particulièrement vulnérable à l’intérieur de la Chambre du Sénat. Pourtant, César avait nommé personnellement de nombreux sénateurs, et ils comprenaient des militaires. S’ils venaient à l’aide de César, ils pourraient accabler les assassins.

La réponse des assassins à cette menace a été d’attaquer à toute allure, isolant leur cible avant de frapper. Avant même que César ne prenne place au tribunal, plusieurs assassins se tenaient derrière la chaise tandis que d’autres l’encerclaient comme s’il essayait d’attirer son attention. La vérité est qu’ils formaient un périmètre.

Puis l’attaque a éclaté en action. Tillius Cimber, a tenu ses mains irrespectueusement et a tiré sur la toge de César. A ce signal, ses co-conspirateurs frappèrent, menés par Publius Servilius Casca.

César cria aussitôt à Cimber : « Pourquoi cette violence », et fit prêter serment à Casca, le qualifiant d' »impie » ou de « maudit ». Cependant, il n’a jamais dit : « Toi aussi, Brutus ? » – cette phrase est une invention de la Renaissance. Des auteurs anciens rapportent une rumeur que César aurait dit à Brutus, en grec : « Toi aussi, mon enfant. » Mais ils doutent qu’il ait dit ça.

César, le vieux guerrier, a essayé de se défendre. Il a poignardé Casca avec son stylet – un petit instrument d’écriture pointu en fer – et a réussi à se relever. Deux de ses partisans parmi les sénateurs, Lucius Marcius Censorinus et Gaius Calvisius Sabinus, ont alors tenté de le rejoindre, mais les conspirateurs les ont bloqués et les ont forcés à fuir.

Entre-temps, Trebonius avait été affecté à la boutonnière de son ancien camarade Marc Antoine et à l’engager dans une conversation devant la porte du Sénat. Marc-Antoine était un soldat vétéran, fort, dangereux et loyal envers César. S’il était entré dans la salle du Sénat, il aurait siégé au tribunal avec César et aurait pu lui venir en aide.

Avec Marc Antoine détenu par Trebonius, César ne pouvait pas faire grand-chose pour se défendre. Il n’a probablement mis que quelques minutes à mourir – succombant à ce que la plupart des sources affirment être 23 blessures. Avant la fin, il enroula sa toge autour de son visage et, ironie du sort, tomba au pied d’une statue de son rival, Pompée.

Malgré tout son éclat, le complot pour tuer César n’a pas prouvé la panacée que les assassins espéraient. La guerre civile éclata bientôt de nouveau et, pour un homme, ils allaient subir des morts violentes. De plus, la République qu’ils voulaient défendre a péri et a cédé la place à un empire. Cela ne les qualifie toutefois pas d’idéalistes stupides. Cela montre simplement que leur perspicacité politique ne correspondait pas aux compétences militaires dont ils ont fait preuve lors des Ides de mars.

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