Le système bancaire en Grèce antique

La banque permettait aux gens de l’Antiquité d’échanger de l’argent, d’obtenir des prêts et d’effectuer d’autres transactions financières. Certaines personnes, comme les prêtres et les riches hommes d’affaires, fournissaient habituellement ces services financiers. Peu à peu, des banques privées et publiques se sont développées dans le monde grec et dans l’empire romain.

Au début de la Grèce, la plupart des activités bancaires se déroulaient dans les temples. Les prêtres accordaient des prêts aux particuliers et détenaient des dépôts pour eux. Un temple était un lieu naturel pour la conservation de l’argent car c’était un lieu sacré. Peu de gens oseraient mettre les dieux en colère en volant n’importe quoi à l’intérieur d’un temple. Certaines transactions financières dans le temple étaient purement verbales. Habituellement, cependant, les gens signent une déclaration écrite en présence de témoins, comme preuve du prêt ou du dépôt.

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Au fur et à mesure que de plus en plus de cités-États grecques commençaient à émettre des pièces de monnaie, celles-ci différaient d’un endroit à l’autre. Cela a conduit à l’émergence de changeurs de monnaie professionnels qui connaissaient la valeur des différentes pièces et pouvaient organiser des échanges équitables. Les changeurs de monnaie mettent en place des tables sur les marchés locaux dans les villes de toute la Grèce. Ils ont joué un rôle particulièrement important dans le commerce, car les marchands voyageant à travers le monde méditerranéen ont dû faire face à diverses devises étrangères. En plus d’échanger des pièces de monnaie, les changeurs de monnaie acceptaient les dépôts, transféraient de l’argent d’un compte à l’autre et faisaient des prêts.

De cette façon, ils ont agi comme des banquiers privés. Ils fonctionnaient habituellement à titre individuel, mais formaient parfois de petites associations. Cependant, les transactions ont eu lieu sur les marchés ou dans les résidences privées, et non plus dans les banques, comme c’est le cas aujourd’hui. Par les 300s B.C., les changeurs d’argent avaient pris la plupart des activités financières hors des temples.

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Pendant la période hellénistique*, certaines villes grecques ont créé des banques publiques pour gérer les affaires financières de la ville. L’un des développements les plus significatifs de cette période a été la création d’un grand système bancaire public en Egypte sous la dynastie ptolémaïque. Le système bancaire le mieux organisé de l’Antiquité, il comprenait une banque centrale dans la ville d’Alexandrie, un réseau de banques royales dans toute l’Égypte, des banques provinciales* dans les grandes villes égyptiennes et des succursales dans les petites villes et villages. Ce système employait des milliers de personnes et exerçait la quasi-totalité des activités bancaires en Egypte. Ses responsabilités les plus importantes comprenaient la perception des recettes fiscales pour le royaume et la fourniture d’argent pour les dépenses de la monarchie.

Les Romains ont adopté certaines pratiques bancaires des Grecs et en ont développé de nouvelles. Pendant les premiers siècles avant J.-C. et après J.-C., la plupart des banques romaines étaient petites. En lieu et place des banquiers professionnels, les hommes d’affaires et les commerçants fortunés ont effectué la plupart des transactions financières. Ils ont établi de nouvelles méthodes qui ont amélioré le système bancaire. L’une des plus importantes d’entre elles a été l’introduction des lettres de change, qui sont des autorisations écrites de payer une somme d’argent à une personne spécifique. C’est semblable à l’utilisation des chèques aujourd’hui. Au lieu de transactions en espèces, la plupart des banquiers romains faisaient des affaires par le biais de ces lettres de change. Ce système s’est progressivement répandu dans le monde romain.

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Avec l’expansion de l’empire romain, les propriétaires de grands domaines se sont occupés de la plupart des activités bancaires locales. En conséquence, les banques sont restées petites. Pendant les années 200 de notre ère, cependant, le gouvernement impérial romain* a pris le contrôle de certains services bancaires au sein de l’empire et a créé un système bancaire plus organisé. Au fil du temps, le gouvernement a adopté des lois pour réglementer le système bancaire, et certaines de ces lois ont influencé le secteur bancaire au Moyen Âge et par la suite.

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